What's in a name? That which we call Tahrir

*originally posted on www.oecumene.eu*


Media frames are representations of reality. Their resemblance to reality is always partial. They emerge through institutionalised journalism practices that favour certain stories over others and influence the language and images used to describe events. [1]


While the analysis of media frames is not a substitute for understanding political conflicts, it can reveal whose perspective is being reproduced and why certain words and images are being used.  As most people have no direct experience of the events represented by the media, frames play a crucial role in communicating a story to wider audiences.  Here I will briefly examine what role western news media played in naming, framing and explaining the Egyptian revolution that contributed to the ousting of Mubarak in February 2011.  This commentary on the portrayals of the uprising represents my own ‘experience’ of the revolution – that is, in its mediated form as an Arab living abroad. 


It is noteworthy that the ‘revolution frame’ was not the initial frame used to describe the uprising.   This resistance to using the ‘revolution frame’ coincided with calls by Western governments for “constructive dialogue” and “orderly transitions”.  The BBC’s coverage described the events under a frame of ‘unrest’ while CNN International was describing them as a ‘crisis’ or ‘unrest’ until Egyptian activist Mona Tahtawychallenged their choice of language on air. A Wikipedia search for “Egyptian revolution 2011” on 4 February, 2011 would re-direct to “2011 Egyptian protests”.   Even when the term ‘revolution’ gained currency frames of ‘unrest’, ‘chaos’ and ‘crisis’  continued to operate (in a banal manner perhaps) in the background. [2]


The ‘[im]maturing Arab’ frame

While recognition of the movement as a revolution mounted, another interpretative frame continued to lurk. Of course there were the likes of Mortimer Zuckerman who, in an episode of HardTalk on 2 February 2011, insisted that Arabs need to be managed by the likes of Mubarak and should not be trusted to be democratic.  Yet even amongst the most earnest of journalists, the revolutions were frequently described in terms of an “awakening” and a “coming of age”.  For example, writing in the New York Times on 3 February, 2011, Nickolas Kristof argued that “Whatever Mr. Mubarak is planning, it does feel as if something has changed, as if the Egyptian people have awoken”.  There certainly is a distinction between the outright offensive views of US lobbyists and accounts by good intentioned journalists, but the underlying frame of reference that transcends intentions is the contested maturity of the Arab people: they are either now becoming mature (awakening), or they are still far off from doing so.  The bravery ofgenerations upon generations of Arabs who made these revolutions possible receives miniscule recognition in favour of accounts of “spontaneous” revolutions.


The ‘the revolution is NOT Islamic’ frame 

The ‘[im]maturity’ frame can be explained as resulting from the appropriation of the Tunisian and Egyptian revolutions to Western histories.  The Arabic revolutions do not receive comparative treatment as much as they are measured against an already established normative ideal.  To Žižek, the Arabic revolutions are not to be feared precisely because they emulate “best democratic secular tradition”.   Žižek discredits the “cynical western liberal” who thought that only the elites among the Arab peoples could be mobilised through genuine democratic sense.  Still, what about the revolutionary western liberal who maintains the western tradition of democracy as the only one worth emulating? 


The problem with this insistence on the secular nature of the revolutions lies not with its representation at the level of description (for the revolution was indeed not organised by an ‘Islamic’ party) but rather in its implied ‘reassurance’ at the level of interpretation.  In emphasising that “the revolution is not Islamic” the underlying message appears to be “don’t worry, it is not Islamic”.  The implication is that even when Arab Muslims (the majority of the protesters) are recognised for their peaceful revolt against repression, their non-violent behaviour is explained through an abandonment of their faith rather than a representation of it. In a report from Tahrir square by Jon Snow on 1 February 2011 he introduces a “woman in a niqab, certain the answer after Mubarak is Egyptian not Islamic”.  How uncomfortable it must have been for a woman who practices her faith to have to renounce it in order for the west to recognise the justice of her plight. 


The Egyptian Revolution: a case of over- interpretation?

When the revolution in Egypt did not ‘live up to’ “best democratic secular tradition” it was portrayed as deficient.  The clearest example is the often mentioned concern over the “leaderless” structure of the revolution.  In a report by the Carnegie Endowment for International Peace Marina Ottaway talks about the “problem of unorganised protests” in Tunisia and Egypt and their failure to produce leaders or garner force. 


What we emerge with is an image of an Arab populace who have awoken (presumably after a long slumber or extended childhood) and are now seeking to emulate western democratic practice.  To the extent they apparently do this they are commended, to the extent they fail to alarm bells are sounded.  In keeping with the western normative tradition, the Arab revolutions are secular.  In a ‘failure’ to ‘live up to’ this normative tradition they are “spontaneous”, “unorganised” and “leaderless”.  One is left with the distinct impression that whilst western revolutionaries played chess (having lead calculated and organised revolutions), the Arab peoples are [like] dominos (‘awakening’ and ‘nudging’ each other into action); perhaps that is what the media mean when they keep on talking about a “domino effect”?


The appropriation of the Arabic revolutions to western experiences is ultimately driven by an internal logic of having to ‘explain’ the other to the extent of having to translate them literally. The most poignant resistance to this objectifying narrative can be read in three tweets by commentator Tom Gara posted on 31 January, 2011.  Under the hashtag #Jan25 which became the benchmark of twitter conversations on and about the Egyptian revolution, Gara explains,

  • “Not sure about media translating Tahrir and calling it “Liberation Square”.  On one side, Liberation! But it’s Tahrir, that’s its name.” 
  • “You wouldn’t call the Champs-Élysées “The Avenue of Elysian Fields” would you? Then Tahrir is Tahrir.”
  • “Did we ever call Tiananmen Square “Gate of Heavenly Peace Square?”Its Tahrir!”.

Media frames are produced through institutionalised journalism practices that have been shown to privilege certain actors and perspectives over others.  It is inevitable that their representations of reality will construct problematic readings.  The commentary outlined here invites us to question the operation of frames not just as partial representations of events, but also as formations of banal orientalism that continue to ‘other’ even when they appear to ‘universalise’. 



[1] See Galtung and Ruge on ‘newsworthiness’ in The Structure of Foreign News (1965), Herman and Chomsky’s Manufacturing Consent (1988), Stuart Hall on ‘primary definers’ in Policing the Crisis (1978) and Shoemaker’s Gatekeeping Theory (1991).

[2] Reference to a possibility of banal orientalist interpretative frames borrows from Michael Billig’s concept of banal nationalism. 

Views: 13


You need to be a member of أردن مبدع to add comments!

Join أردن مبدع

Latest Activity

Doha Abdelkhaleq Salah posted a blog post

جرش المأزومة

 ضحى عبد الخالق الشعبُ الأردني يحترمُ الكبير وعلى هذا نشأ وتربّى, وعشائر المحاسنة في الشمال كسائر العائلات الأردنيّة,معروفة بمضاربها ورجالها كرام. ورئيس وزراءنا في الأردن بوقارة الظاهر وبشعره الأبيض, يبقى (جدّو) أو (عمّو) للكثيرين,ولا يوجد  في تربية أيّ أردني قبول لرفع حذاء بوجه أحد رموز الحُكم إن لم نقل لإعتبار العُمر, قبل احترام المقامات!.تجلسُ(جرش) اليوم على مقبرة من الآثار لا تنال منها نصيب,(وجرشُ) الخضراء الفارهة التي تذكّرنا بأصل الحكايات وبالتاريخ هي اليوم نصف حكاية! مدينة مُكتظّة, يقفزُ…See More
Doha Abdelkhaleq Salah posted a blog post

بين الـغرايبة وطوقان

ضُحى عبد الخالق تداولت مُجتمـعات التكنولوجيا خبر إستحواذ شركة "ديزني" الأمريكية على  شركة "ميكر  ستوديوز"  بكثير من الإهتمام, والشركة قد تأسست بجهود  شاب من أصل أردني اسمه قاسم غرايبة, بعد أن نجح بأسلوب كوميدي ومُتحرّر من مدينة الشمس في كاليفورنيا,من تقديم خدمات  المُحتوى المُسليّة على اليوتيوب ل380 مليون مُشترك من خلال 55 ألف قناة, بقرابة 6 مليارات من المشاهدات شهرياّ على قناة ال "يوتيوب"! ثم تمكّن من ببيع الشركة بأصولها, الأمر الذي حقق قرابة ال 900 مليون دولار للمساهمين بعد أقل من 5 سنوات فقط…See More
Apr 8
Lina Z posted a blog post

Amman sports city after the storm

The sports city is one of the very few public green areas in the city of Amman where one can enjoy nature, a family outing, a jog, a walk and talk.My friends and I walk the trails once a week and look forward to a time when we escape even if for a couple of hours, the busy streets of Amman and enjoy the free perks of nature.We always think of ways to improve the area. Cleaning the grounds and installing garbage cans, creating spaces where people can sit, replacing the dead trees with new ones…See More
Mar 27
Doha Abdelkhaleq Salah posted a blog post


ضحى عبد الخالقلست من مُحبّي لعبة كرة القدم,ولا أفهم فيها (كثيراّ), حتّى وإن تظاهرت بعكس ذلك! في الحقيقة شىء ما يغيظُني من تحديق رجُلي, بجسم غريب, إسمُها (الكُرة)..وبكل ذاك الوجد؟  كما لي أن أجزم اليوم, أنني قد تورّطتُ بحب إل-كل...اسيكو, بصُدفة تاريخيّة لم أكن مسئولة عنها أصلاّ إبتدأت, عندما سألتني جارتي (أماني),ونحن صغار بعمر العاشرة وهى من الصريح,ما أن كنت من مُشّجعي الحسين أو الوحدات؟ وأصدُقُكم بأنني للآن لم أتمكّن من صياغة الإجابة سوى أنني وجدتُ نفسي هكذا.. (محشورة) ..بالوسط , إمّا بين مشجعي…See More
Mar 26
Doha Abdelkhaleq Salah posted a blog post

من كتالونيا

ضحى عبد الخالق شهد شهر شباط (فبراير) الماضي انعقاد أكبر تجمّع دولي لقطاعات تكنولوجيا الاتصالات و"الموبايل" والبرمجيات الحديثة في العالم، في مدينة برشلونة بإسبانيا. ويمكن وصف برشلونة بأنها مدينة في "الليمبوس"؛ أي إنها تقع في منطقة ما بين النار والجنة!ففي لحظة، أدار المدينة جيل جديد، ساهم في كل مجالات النمو الممكنة. ولكنها، كباقي المدن الإسبانية اليوم، تُصارع الفقر والهجرة والبطالة، وتعيش تبعات ازدواج الهويّة، وإرث الفساد والاحتكار. كما تعاني من آثار بعض الحركات الانفصاليّة.حقيقة أخرى أنه لا يوجد…See More
Mar 11
Doha Abdelkhaleq Salah posted a blog post

ألـعابٌ إلكترونيـّةٌ

ضحى عبد الخالق موجودون هم الآن في كل العالم, صانعوا ألعاب ومبرمجين وجماعات تنتقي بالعادة لشركاتها عناوين مؤثّرّة, ثمّ تقوم وبدرجات مُتفاوتة من المسؤوليّة  أو من عدمها, بإخراج وبرمجة وتطوير ألعاب الكترونية تلعبُ وتنشغلُ فيها,الملايين من الأطفال والبالغين, وبحجم سوق عالميّ مُقدّر لصناعة الألعاب الإلكترونيّة,بمبلغ 70 بليون لعام 2015.ومن بين هذه الألعاب ما يحملُ عناوين مُخيفة ومُثيرة على (النت) مثل:لعبة الموت, ولُعبــة القــتل, ولُعبة الصدمة, وألعاب اللصوصيّة,والقنص والمطاردة  وغيرها من مُحتويات…See More
Jan 27
malak O mahadin posted a photo


Jan 23
malak O mahadin updated their profile
Jan 12
malak O mahadin posted a photo
Jan 12
Doha Abdelkhaleq Salah posted a blog post

عاملات وطن

ضحى عبد الخالق تشغيلُ الأردنيّــات في الشارع بمهنة (عاملة وطن)...؟ خبرٌ جديد ( وحالة جديدة) . العملُ عبادة وهو لا يُعيب أحد ولكن: هل إنقطعت كل السُبل عندنا ? لتخرج المرأة الأردنيّة الآن وفي الفتـرات التاريخيّة الحرجة إلى الشارع بالمكنسة والمجرود ؟..وماذا عن الفُرص المُتاحة في قطاعات أخرى (خدمات وخدمات عامّة, رياض,ورياض أطفال, صناعات منزلية,أمن,حراسة, سواقة,جيش,مطاعم وسياحة وصناعات غذائية,ومصانع والبسة ؟) الخُطوة وإن أمّنت بعض فُـرص العمل لأردنيّات في الوظائف الدُنيا! ستجلبُ معها سلبيـة…See More
Dec 30, 2013
Doha Abdelkhaleq Salah posted a blog post

العيون ما زالت تُـذهلهما المفاجآت

العيون ما زالت تُـذهلهما المفاجآت ضُحى عبد الخالق ماذا ستحمل سنة 2014 من إختراعات جديدة  للعالم وهو ينتظر جرعاته  من  الدهشة والإنبهار بالأدوات وبالتكنولوجيا, وما الجديد؟ مثلاّ عندما إستراح"ستيف جوبز",مُصمّم ومُخترع آى باد,وآى فون,وآى بود,إلتقط العالم كل العالم أنفاسه! وكان السؤال المفتوح هو; من الذي سيأتي من بعد نابغة  العلوم هذا ليُفاجأ العالم بأكثر ممّا تفاجأت به؟ وليرسم على وجهه مرّة أخرى ملامح الدهشة باللمس. ومن مثله سيأتي ببشارة الذهول القادمة بتصاميم الإتصالات والبرمجيات والأجهزة…See More
Dec 24, 2013
Doha Abdelkhaleq Salah posted a blog post

في ملهاة إقتصاد الكوارث

 ضحى عبد الخالق ربّ ضارة نافعة للبعض! وما الفرصة الإقتصادية إلاّ باب أو نافذة تفتحُ وتُوصد لأكثر من سبب وحال, والقاعدة العامة في إقتصاد الكوارث أنّه إقتصاد مُفيد,لأنّ الكعكة تكبرُ فيه للجميع, فبإزدياد عدد اللاحئين والمهاجرين من مكان إلى آخر, يعملُ الجسم المُضيف كمزوّد أوّل ووعاء قسّري حاضن بكل ما يملك من أدوات إنتاج وبضاعة,تجد فرصة للإستهلاك السريع حتى الردىء منها! وفي سيناريو الكارثة, تكبرُ الودائع في البنوك وتُضخّ السيولة من تحويلات الخارج. تمتلاء المحالُ بالمشترين,ويعملُ التجّارُ على…See More
Dec 11, 2013
Creative Commons License
Except where otherwise noted, this site is licensed under Creative Commons 3.0. Feel free to share and remix in any way you choose - explore, create something remarkable and spread it!

© 2014   Created by UrdunMubdi3.   Powered by

Badges  |  Report an Issue  |  Terms of Service